人類是否有權扮演造物者?「基因編輯的科技與倫理」掀全球熱議

2015-12-02 10:10

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「基因改造」這一詞不陌生,在科幻小說、食品、生物科技上都是廣泛應用的技術,但加上「人類」兩個字,就是翻天覆地的糾葛與紛爭了。

基因改造讓科學家能夠改寫遺傳基因的密碼,「基因改造兒童」、「基因改造人類」透過人工打造的完美DNA,或許可以讓我們免除許多先天性疾病與障礙,成為「超級人類」,但這樣不自然的方式,是否安全與合乎道德?

誰有權編輯基因

人類基因,到底可不可以編輯?在國際間一直都是模糊空間與角力範疇,基因改造的技術發展至今,中國、美國等科學家都有人開始提出具開創性的倡議,認為「基因改造人類」具有前瞻性,可以為此規定原則與新技術。

美國國家科學院(NAS)主辦的國際基因編輯峰會將在12月召開,聚焦「探討和人類基因編輯研究有關的科學、倫理與政策議題」,數百名全國的頂尖科學家本周聚集在華盛頓研討,試圖回應許多科學家與倫理學家的擔憂。

倫理學家納悶,如果基因編輯(gene editing)是允許的,那麼誰可以獲得這樣的權利?又為什麼可以?而改造後的人類後代,是否能繼續生存?這些現在沒有一個可以完整地回答,唯一確定的是,中國的科學家,正首度對外揭露他們對人類胚胎DNA的基因改造,令世界的學術人士感到震驚。

「這個決定很可能改變我們的命運,」反對基因編輯的基因與社會中心(Center for Genetics and Society)的瑪西(Marcy Darnovsky)提出警告,「這將會是一個改造社會的技術。」

不過,美國加州大學伯克萊分校(UC Berkeley)的教授杜德納(Jennifer Doudna)表示,一味禁止基本的基因改造技術,將阻礙研究領域的重大發現。杜德納認為,學界應該可以找出一個「中間地帶」的準則來發展基因編輯的研究。

甚麼是基因編輯?

科學家在1970年代就知道找到缺陷的基因組,但當時的技術與工具並不精準,實驗難度高,無法有效的成功改善。隨著基因編輯的技術精良,有個根據細菌免疫防衛機制發展的新發法,稱為CRISPR,全球的基因實驗室也開始探索以CRISPR為基礎的疾病療法,很有可能掀起基因組剪輯的革命。

而「CRISPR-Cas9」是目前科學家研發的最新基因編輯技術,用一種複合酶(俗稱「基因剪刀」)剪去缺陷基因,再補上良好的基因。比起老方法,它能夠使科學家編輯任何目標基因,更快、更便宜,也更容易上手,並同時允許多個基因改造。從千禧年以來,每當CRISPR系統的技術有重大突破與新發現,都會登上各大新聞以及科技報的頭條。

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