提高早產兒存活率 善良飛行員發明量產呼吸器

2015-10-14 10:06

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美國發明家伯德(Forrest Bird)集飛行員、生物醫學工程師於一身,他在1970年代發明了全球第1台量產呼吸器「Bird Mark 7」和專供嬰兒使用的呼吸器「Babybird」,造福了無數病患,更大幅提高早產兒的存活率。

伯德8月2日過世,享壽94歲。即使到了晚年,伯德依然熱愛飛行與發明,是全球最年長的飛行員與發明家之一。

呼吸器的靈感來自飛機

伯德的父親曾在一次世界大戰擔任飛行員,因此啟發了伯德對飛機的好奇及熱愛。他從14歲開始獨自駕駛飛機,二次世界大戰爆發後,伯德加入陸軍航空兵團(United States Army Air Corps, USAAC),負責調度飛機和直升機。

看著空氣在機翼和螺旋槳間流動,伯德靈機一動:這不是和空氣進出肺部的方式很類似嗎?他寫道:「人類的肺部有數百萬個螺旋槳,就像飛機的機翼,幫助(我們)正常呼吸。」

當時的人工呼吸器「鐵肺」(iron lung)又大又笨重,使用上也有諸多限制,伯德相信,應該可以研發出更輕巧方便的人工呼吸器。

改良供氧機器

二戰期間,伯德發現,盟軍在空戰中處於劣勢,因為盟軍的戰機飛行高度比不上德國,若飛行員想在高空追擊德國的戰機,將面臨昏倒的風險。

後來,伯德在1架墜毀的德國戰機中撿到了供氧機器,經過改良後,成了飛行員專用的呼吸輔助器,不但讓飛行員的飛行高度達到4萬英呎,也是1950年「伯德呼吸器」(Bird Respirator)的原型。

「伯德呼吸器」的構造十分簡單,可以將氧氣送進肺部,維持患者的生命之外,更可避免肺部萎縮。

伯德之後進入醫學院就讀,在求學及工作期間,他從未停止研究與發明。曾有醫生澆他冷水,宣稱「人類不可能靠機器呼吸」,但伯德之後研發出「Bird Mark 7」呼吸器,是全球第1台大量生產的呼吸器,各地醫院紛紛引進。

造福無數病患

「Bird Mark 7」被廣泛使用後,伯德也注意到了早產兒的呼吸問題。在1970年代,早產兒因呼吸問題死亡的比例高達70%,伯德研發了縮小版的呼吸器「Babybird」之後,此比例降至10%以下,「Babybird」大幅提高早產兒的存活率。

伯德的發明造福無數病患,他在1995年被選入美國國家發明家名人堂(National Inventors Hall of Fame),並在2009年獲得國家科技創新獎章(National Medal of Technology and Innovation)

最年長飛行員

90歲之後,伯德依然熱衷研發,也始終熱愛他的繆思——飛機。

伯德的繼女蘇文(Rachel Schwam)經營了一家以伯德為名的博物館,蘇文自己也是個早產兒,多虧了「Babybird」替她保住小命。蘇文說,繼父是個非常謙虛的人,總是在想辦法創造東西。

此外,「Babybird」是伯德最引以為傲的發明,許多來參觀博物館的遊客都曾向蘇文表達感謝之意,感謝伯德發明了「Babybird」,讓成千上萬的家庭受惠。

伯德曾是世界上最年長的飛行員之一,他於8月不幸辭世,享壽94歲,留下了助人無數的呼吸器 ,以及世人無限的追思。

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