他們葬身深海74年,親人也等了74年!二戰失蹤美軍轟炸機殘骸,在太平洋海底尋獲

2018-05-30 09:13

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美軍二戰期間失蹤的B-24轟炸機「天堂可待」。(AP)

美軍二戰期間失蹤的B-24轟炸機「天堂可待」。(AP)

做為對外戰爭無數的國家,美國至今仍有7萬2000名參與二戰的官兵行蹤不明,許多家屬默默承受親人生死未卜的痛苦。一位年輕的美國軍官1944年搭乘B-24轟炸機在巴布亞紐幾內亞海岸上空遭擊落,74年來遺體從未尋回,他的父母僅能望著年輕人灰色的墓碑憑弔,上頭鏤刻著飛機的圖案,還有一行字「愛的回憶」。

美軍飛官凱利(Thomas Kelly)少尉在太平洋戰場失蹤時年僅21歲,他所搭乘的B-24「解放者式」(B-24 Liberator)轟炸機代號為「天堂可待」(Heaven Can Wait),失事當時共載有11名官兵。凱利的家屬阿爾索斯(Scott L. Althaus)2013年在網路上發現該架B-24轟炸機的訊息,4年間蒐集二戰的歷史檔案,致力於找尋「天堂可待」當年的墜機地點。其家屬後來向非營利組織「復原計劃」(Project Recover)求助,結合頂尖海洋學家與考古學家團隊在失事海域打撈,凱利的姪女克莉絲蒂(Diane Christie)前幾周獲得通知,「天堂可待」終於找到了。

天堂可待11名殉職士兵合照AP
「天堂可待」10名殉職官兵生前合照,右下方就是凱利少尉。(AP)

時間越久、希望越渺茫,7萬2000失蹤官兵還沒回家

搜尋美國失事戰機的「復原計劃」,成立6年來與美國國防部戰俘/失蹤者統計局(DPAA)合作,尋找未從戰場生還的美國官兵,迄今找回30架失蹤戰機、遣返5位殉職官兵的遺體,「天堂可待」是找回的戰機之一。該組織表示,新的聲納與海洋探索機器人技術使搜尋工作更為輕易,他們先透過訪問退役軍人、分析歷史紀錄及衛星圖像,試圖找出戰機真正的失事地點,再以紅外線夜視攝影機、配有聲納裝置的海洋探索機器人等工具下海底探尋。

BENTPROP PROJECT官網首頁。
BENTPROP PROJECT官網首頁。

共同協尋「天堂可待」的非營利組織「BentProp Project」主席史勘農(Patrick Scannon)指出:「這真的增加了可能性,讓更多家庭了解,他們失蹤已久的親人究竟發生了什麼事。」據美國軍方統計,1973年以來國防部已找回2381名官兵與平民的遺體,仍有超過7萬2000官兵仍行蹤不明,但其中約2萬6000名未來應可尋回。

美國國防部表示,拜鑑識技術發達之賜,近年來在全球各地找回美國軍人遺骸的數量增加。DPAA發言人杜斯(Kristen Duus)指出,但尋回工作仍必須與時間賽跑,時間拖得越久,遺體越難確認身分,也更不容易找到軍人家屬提供DNA樣本,「時間不一定站在我們這邊」。

天堂可待機體遺骸被尋獲。AP
「天堂可待」機體遺骸被尋獲。(AP)

21歲年輕軍官太平洋戰爭期間葬身深海

凱利1930年代在美國加州北部的農場內長大,夢想成為一名牛仔,然而二次世界大戰爆發改變他的人生,最終被國家徵召進陸軍航空隊。「天堂可待」的機骸去年在巴布亞紐幾內亞(Papua New Guinea)北部海岸漢莎灣(Hansa Bay)被找到,據信應有5架美國二戰期間失蹤的戰機墜毀、24名軍士葬身於該處。澳洲二戰歷史學家克拉林布德(Michael J. Claringbould)指出,凱利1944年3月11日接獲轟炸任務,美方欲阻撓日本航運、影響其補給品後援運輸,派遣「天堂可待」等戰機轟炸漢莎灣附近的日本防空砲臺,但遭日軍擊落。

1942年1月到1945年8月太平洋戰爭期間,巴布亞紐幾內亞具有重要戰略地位,美澳盟軍猛攻該處幾個重要城市,讓日本「絕對國防圈」崩潰,許多遭受攻擊的日本軍人最終逃到叢林內、彈盡糧絕而亡,然而美軍亦在巴國群島地區損失大量空軍戰力。「絕對國防圈」是日本在太平洋戰爭後期處於守勢,但為本土防衛而設定絕對必須確保的重要地域。

二戰美國殉職士兵AP
二戰期間美國殉職少尉凱利。(AP)

「陣亡將士紀念日」獲啟發,官兵家屬積極找回失蹤親人

「復原計劃」搜尋凱利B-24轟炸機失事地點的工作,是由克莉絲蒂的表親阿爾索斯(Scott L. Althaus)極力促成的。阿爾索斯是伊利諾大學厄巴納—香檳分校(University of Illinois at Urbana-Champaign)政治系教授,5年前的「陣亡將士紀念日」(Memorial Day)當天,他在網路上搜尋家族中的失蹤將士凱利的相關資訊後,他對凱利生平充滿好奇,開始著手找回「天堂可待」的計畫。美國陣亡將士紀念日定於5月最後一個星期一,悼念在各戰爭中陣亡的美軍官兵。

幾年間,阿爾索斯帶領凱利的家族成員追查當時目擊者的陳述紀錄,在數量龐大的任務文件中抽絲剝繭,並於2016年與「復原計劃」聯繫,「復原計劃」的搜索團隊2017年10月參考阿爾索斯的研究成果下海探尋,11天後便在漢莎灣海底約27平方公里的範圍內發現「天堂可待」的機體殘骸。阿爾索斯指出,搜尋的重點不是為了找回飛機,而是希望能追思凱利及其他10名可能同樣葬身該處的軍官,他們每一名都失去原本應有的家庭與未來。

天堂可待墜毀於巴布亞紐幾內亞海岸。AP
天堂可待墜毀於巴布亞紐幾內亞的漢莎灣。(AP)

「復原計劃」未透露此次搜尋項目花費多少成本,而史勘農則表示,通常大型打撈工程得耗費20萬至40萬美元之間(約新台幣600萬至1200萬元)。該組織共同創辦人、主導漢莎灣探索工作的特利爾(Eric Terrill)表示:「這項任務的特別之處在於,我們與『天堂可待』官兵家屬的聯繫。」並稱在漢莎灣努力的成果,激起其團隊堅定尋回失蹤官兵的意志,「我們體認到,官兵與他們的家屬為了保護我們的自由,而做出的犧牲奉獻。」

D.P.A.A.在夏威夷的發言人霍夫曼(Kenneth L. Hoffman)表示,美國國防部尚未決定是否尋回「天堂可待」11名軍人的遺骸,並指出,決定挖掘場址可能就得花費數個月到數年時間。

美軍士兵家屬AP
凱利的家屬阿爾索斯。(AP)

官兵一去不復返,家屬等不到回來的聖誕節

為悼念凱利與其他機上官兵生前為美國的付出,一架B-24轟炸機27日、今年陣亡將士紀念日前一天,在其墓地上空徘徊飛越3圈、鳴炮21響致哀,並授予美國國旗。阿爾索斯表示,希望殉職官兵的家屬們,在本年度的陣亡將士紀念日,都能找回他們已逝親人生前的故事。

現年61歲的克莉絲蒂受《紐約時報》(NYT)訪問指出,若能順利找回凱利的遺體,將會為她的家庭成員帶來莫大的寬慰。她讀遍凱利在戰爭期間寄回家的信件,凱利在信中的語調通常是樂觀的,雖然他明知自己被派遣的任務總伴隨著困難與危險。

克莉絲蒂深刻地感受到,這位素未謀面的叔叔曾是多麼年輕的男孩,又有多麼關心自己的家人,他在1944年2月1日、21歲生日後不久寄信傳達好消息:「若我們夠幸運的話,下個聖誕節以前應該能夠回家,但我也不確定。」該年2月29日、「天堂可待」墜毀的前10天,他寫封信問道:「爸媽過得怎麼樣?他們還為了我瞎操心嗎?」

兄弟沒來得及回家過聖誕節,是克莉絲蒂母親心中的痛,克莉絲蒂受訪時表示:「有些聖誕歌曲,我媽媽根本聽不得。」

天堂可待11名殉職士兵AP
「天堂可待」10名殉職官兵,左二為凱利少尉。(AP)

 

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