「最熟悉的陌生星球」NASA明年發射太陽探測器 史上最接近太陽的一次

2017-06-01 18:30

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美國NASA宣布2018年將發射太陽探測器,近距離觀測太陽活動。(美聯社)

美國NASA宣布2018年將發射太陽探測器,近距離觀測太陽活動。(美聯社)

美國航空暨太空總署(NASA)5月31日宣佈,計劃在2018年向人類既熟悉又陌生的星球——太陽,發射出一個探測器,在距離太陽表面650萬公里的外大氣層軌道,觀測日冕的活動。這將是NASA第一個飛入日冕的探測器,也是人類首次如此近距離觀察太陽。

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NASA在31日芝加哥大學「威廉埃克哈特研究中心」(William Eckhardt Research Center)宣布,將於2018年夏天發射一個高約3公尺、披覆12公分厚碳碳複合(carbon/carbon composite)保護罩的太陽探測器。不同於過去的太空船,這部探測器將直接飛入太陽外層大氣層日冕(Corona)所在的軌道上,距離太陽表面僅650萬公里,以探索和觀測太陽外部、深入瞭解太陽風(solar wind)。這將是人類探測器首次如此近距離接觸太陽。

美國NASA宣布2018年將發射太陽探測器,近距離觀測太陽活動。(美聯社)
美國NASA宣布2018年將發射太陽探測器,近距離觀測太陽活動。(美聯社)

芝加哥大學物理學系教授科布爾說,近距離研究太陽的想法是芝加哥大學在1958年研究中誕生的想法,但他說「關於太陽風的很多基本問題,仍然沒有答案。」

NASA科學考察局副局長澤布謙(Thomas Zurbuchen)也宣佈,將這個探測器命名為「帕克太陽探測器」(Parker Solar Probe),以紀念芝加哥大學名譽教授、天文學家尤金.帕克(Eugene Parker),帕克是太陽風科學的先驅。這也是NASA第一次以健在人物命名探測器。

帕克表示:「太陽探測器正在進入一個從未被探索過的空間區域,這很令人興奮!人們想對太陽風之中發生的事情進行更詳細的測量,相信會有一些驚喜。」這位天文學界元老本月10日就要歡渡90歲生日。

美國NASA宣布2018年將發射太陽探測器,近距離觀測太陽活動。(美聯社)
美國NASA宣布2018年將發射太陽探測器,近距離觀測太陽活動。(美聯社)

 「這是我們第一次飛往太陽的任務,」NASA高達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)科學家克里斯汀(Eric Christian)指出,太陽探測器的關鍵問題是能否抵禦極端高溫。「帕克太陽探測器」的碳碳複合外衣,可承受高達攝氏1400度的熾熱和輻射,在最靠近太陽的地方以每小時72萬公里的速度飛行。

CNN報導,美國國家科學院(NAS)最近一項研究顯示,沒有預警的太陽風暴,在美國就可能造成2兆美元的損失,並使東岸地區一年供電停擺。NASA指出,近距離探測太陽,將回答一些長期困擾天文學家的難題,有助於揭示太陽的運行機制,瞭解太陽與地球以及其他行星的關係,提高人類預測太空天氣的能力,改善會影響地球生命的主要天氣事件,以及協助太空衛星和太空人的觀測。對於太陽物理學而言,「帕克太陽探測器」堪稱是哈伯望遠鏡(HST)級別的任務,該計劃預計結束時間為2025年6月。

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