展望2017》政治干預、胚胎培育、茲卡疫苗、9號行星……2017年科學界4大焦點

太陽系的「9號行星」(Caltech)

太陽系的「9號行星」(Caltech)

美國《科學》雜誌22日發表一篇對2017年科學展望的文章〈Areas to watch in 2017〉,認為有4大主題值得關注。第一,美國總統選舉結果和英國脫歐公投對研究的影響。該篇文章認為:「對許多科學家來說,大西洋兩岸驚人的選舉(公投)結果可能是2016年度『崩潰』事件。」美國當選總統川普對氣候變化問題態度消極,這不是好兆頭。

政治影響

研究人員擔心,美國國會和白宮都受共和黨控制,而共和黨曾表示要削減國內開支,並對涉及胎兒組織和胚胎幹細胞等的研究持反對態度。在歐洲,英國退出歐盟的公投結果,將減少英國參與歐洲研究計畫以及往返英國和歐洲大陸的學生和研究人員的流動。

「挺歐洲大遊行」,英國大批反對脫離歐盟的民眾2日走上街頭,抗議脫歐公投結果。(美聯社)
英國大批反對脫離歐盟的民眾走上街頭,抗議脫歐公投結果。(美聯社)

不過文章也認為,最擔憂的事件是否會成為現實尚不明朗。在美國,選舉語言很少成為最終的政策藍圖,但2016年無疑以令人擔憂的信號結束。而在歐洲,英國脫歐還需經過兩年的談判,這為妥協提供了一些空間。

胚胎培育

第二,突破胚胎培育時間限制。2016年,科學家在實驗室中讓人類胚胎發育至近2周,打破了之前9天的紀錄。這項研究成果有可能會帶來新的研究,但也掀起新一波倫理爭論。幾十年來,研究用胚胎發育時間不超過14天的倫理限制已被廣泛接受。是否應該突破這個界限,允許科學家研究14天到28天大的胚胎?英國兩個研究團隊12月就此召開研討會,生物學家希望這將有助於促進廣泛的公眾討論。

美國一個研究團隊正在進行實驗:將人類的幹細胞注射進入豬的胚胎,在豬體內培養出人類的器官,長成後提供給需要器官移植的病患。(美聯社)
美國一個研究團隊正在進行實驗:將人類的幹細胞注射進入豬的胚胎,在豬體內培養出人類的器官,長成後提供給需要器官移植的病患。(美聯社)

茲卡疫苗

第三,茲卡疫苗測試。茲卡病毒疫苗的效果將在2017年得到驗證。迄今,接受測試的幾乎每一種候選茲卡疫苗都能為猴子提供完全的保護,其中至少有3種疫苗開始小規模人體試驗,以評估安全性與激發免疫反應的能力。如果這些疫苗通過測試,那麼將在明年進行有效性臨床試驗。但有兩個關切可能會延緩疫苗研發進展。一是理論上茲卡病毒抗體可能會與近親登革病毒發生交叉反應,從而讓人們容易感染高致命性的登革熱;二是茲卡疫情在拉丁美洲傳播非常迅速,許多拉美人可能出現了免疫力,這會掩蓋疫苗的效果。

茲卡病毒(AP)
茲卡病毒(AP)

9號行星

最後,搜索太陽系第9號行星。在冥王星降級為「矮行星」之後,太陽系只剩下八大行星,但今年1月,天文學家宣布發現太陽系中可能存在9號行星的證據。這是一個像海王星大小的行星,其軌道周期為1萬5000年左右。科學家尚未直接觀測到這顆行星,而是通過太陽系邊緣的一些冰凍天體軌道所受重力推算出來的,此後他們還發現了這顆行星存在的更多跡象。現在,幾個研究團隊正利用大型望遠鏡搜尋「9號行星」。

新視野號拍攝的冥王星(NASA)
新視野號拍攝的冥王星(NASA)

 

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